05 août 19

Formule gagnante : La vie remarquable de Jean-Paul Driot

Après le décès d’un des chefs d’équipe les plus admirés du ABB FIA Formula E Championship à la suite d’un long combat contre la maladie, nous revenons sur la vie de DAMS et du fondateur d’e.dams, Jean-Paul Driot, et nous dévoilons le secret de son succès dans une carrière extraordinaire dans le sport automobile. 

« Le sport automobile n'a jamais été mon travail principal. J'ai toujours considéré cela comme une passion », a déclaré le regretté fondateur de DAMS et d'e.dams, Jean-Paul Driot, en examinant le travail de son équipe dans le couloir des stands du E-Prix de Rome 2018. Ensuite, Driot était Team Principal de Renault e.dams, l’équipe la plus titrée de l’histoire de l'ABB FIA Formula E Championship. Avec trois titres consécutifs dans la série 100 % électrique et un titre de pilote pour le leader, Sébastien Buemi, le charismatique Français restera dans l'histoire comme l'un des leaders les plus légendaires de Formule E.

Suite à son décès après une longue lutte contre la maladie, nous évoquons la carrière remarquable de Driot dans la course, découvrant comment il était devenu accro au sport automobile après avoir « emprunté » la Mustang de son père en 1968, pourquoi il avait sauté sur l'occasion de s'impliquer en Formule E avant même de commencer et de révéler le secret de son extraordinaire succès dans la série 100 % électrique.

Avant de se consacrer entièrement à sa propre équipe de course Driot Associes Motorsport (DAMS), Driot a travaillé comme négociant en pétrole international de 1980 à 2012. « J'ai commencé (dans le sport automobile) parce que je m'intéressais toujours à la course automobile, c'est une façon de faire de la compétition, et se battre avec d’autres sur la piste », a-t-il avoué en 2018.

Mais son intérêt pour la compétition remonte bien au-delà de la naissance de sa première incursion dans le sport. Ayant grandi dans le Massif Central dans le centre de la France, Driot conduisait depuis son plus jeune âge dans les cols sinueux avec son père. « Mon père et moi avions tellement de plaisir à y conduire », se souvient-il avec un sourire. 

« Le premier souvenir est celui de mon père conduisant une Mustang en 1968. Je me souviens que c'était une voiture assez rare à voir en 1968 avec son grand V8, elle avait tellement de puissance et de présence.

« J'ai piqué la voiture de mon père, je suis parti faire un tour et j'ai failli avoir un accident ! Puis, quand j’en ai appris un peu plus, j’ai commencé à faire du rallye à l’âge de 18 ans. J'ai couru dès que j’ai eu l’âge de conduire !

« J'ai toujours aimé la compétition. Je suis vraiment intéressé par le sport automobile, car une petite partie des facteurs du sport reste aléatoire », a-t-il ajouté.

« Le premier souvenir est celui de mon père conduisant une Mustang en 1968.  J'ai piqué la voiture de mon père, je suis parti faire un tour et j'ai failli avoir un accident ! ... Je suis vraiment intéressé par le sport automobile, car une petite partie des facteurs du sport reste aléatoire »
Jean-Paul Driot, fondateur et propriétaire de l'équipe DAMS

En 1987, Driot fonda sa première équipe en Formule 3000, à l’origine sous le nom de GDBA, avant l’adoption du titre par DAMS en 1989. L’équipe remporta ensuite les titres en 1990, 1993 et 1994 sous la direction de Driot. Tout en continuant à se concentrer sur la Formule 3000, le chef d’équipe a commencé à élargir son portefeuille de courses.

Il a porté son attention sur tout, des courses de voitures de sport aux GP2, en passant par la Formule Renault V6, les World Series 3.5 et les séries A1 GP, en 2014, Driot a commencé à travailler en étroite collaboration avec le fondateur et PDG de Formule E, Alejandro Agag, en 2014, avant de fonder e.dams, l'une des équipes fondatrices de la série tout électrique.

« Je suis un ami très proche d'Alejandro et d'Alberto. Nous étions concurrents en GP2 il y a quelques années », a déclaré Driot au sujet de son implication précoce en Formule E. « Nous avons peut-être été concurrents sur la piste, mais souvent, nous buvions un verre et mangions ensemble. 

« Un soir à Bahreïn, j'étais avec Alejandro après le dîner, assis face à la mer, quand il m'a dit : « J'espère que tu vas me suivre si je pars faire la Formule E ? » Alors j'ai dit, « si tu vas faire la Formule E, comment peux-tu le faire sans moi ! »

« En même temps, je connaissais aussi quelqu'un qui avait mis au point une monoplace électrique, une société appelée Formulec, et je leur ai donc recommandé à tous les deux de se rencontrer.

« Alejandro a immédiatement changé de vol pour se rendre à Paris et le rencontrer. C'était une très bonne base car tout était déjà fait. Donc, depuis le début, je suis à bord. »

À partir de ce moment, Driot entreprit de créer sa nouvelle entreprise e.dams en s'associant à Alain Prost, quatre fois champion de F1, pour obtenir le soutien du géant français de l'automobile Renault afin de former Renault e.dams. En l'espace de trois ans, l'équipe allait dominer le championnat de l'équipe Formule E, en remportant deux titres consécutifs entre 2014 et 2017 et un titre de pilote pour le leader du groupe Sebastien Buemi en 2016. 

« La course n’est pas seulement une question de technique : vous devez disposer de la bonne voiture, de la bonne technologie pour pouvoir concourir au bon niveau, mais surtout, il s’agit de la gestion des personnes », a révélé Driot à propos du secret du succès de son équipe e.dams.

« Des pilotes aux ingénieurs et mécaniciens, ils sont tous passionnés de la même manière, sinon ils ne le feraient pas. Vous ressentez et agissez en conséquence avec chaque personnage pour que tout le groupe travaille ensemble.

« Peut-être les gens pensent-ils qu’il est un peu sournois d’agir dans l’esprit des personnes qui travaillent avec vous pour en tirer le meilleur parti, puis pour l’exploiter. Mais c’est très important, car c’est la façon dont vous vous assurez d’obtenir les meilleurs résultats. »

Renault quittant la Formule E à la fin de la saison 2017/18, l'équipe e.dams de Driot a embauché la société sœur Nissan, guidant le nouvel entrant et le constructeur automobile japonais tout au long de sa première saison dans la série 100 % électrique.  

« Jean-Paul n'a jamais reculé devant un défi et ses résultats parlent d'eux-mêmes », a déclaré Michael Carcamo, directeur mondial du sport automobile chez Nissan.  

« Son organisation a été un partenaire incroyable pour Nissan, ce fut un honneur de travailler à ses côtés et d'apprendre beaucoup de choses sur ce sport.

« Les paddocks du monde du sport automobile ont perdu un ami très cher. Au nom de Nissan, nous offrons nos condoléances à son épouse, ses deux fils, à toute l’équipe du Mans et à ses nombreux amis et collègues du monde entier. »

En dépit de sa maladie, Driot a fait une apparition aux E-prix de Marrakech, Paris et Berne pendant la saison 2018/19, ainsi qu’à la conférence de presse précédant la manifestation dans la capitale suisse, où son équipe se serait assurée un nouveau podium avant de terminer la saison à la deuxième place du classement par équipes.

Mais malgré tous ses succès sur les circuits, Driot affirmait que sa plus grande réussite se situait bien au-delà de la piste de course. « Je pense que depuis 43 ans que je suis marié, j'ai deux fils mariés et quatre petits-enfants, ils sont ma vie », a-t-il déclaré en 2018.

« Je pense que la meilleure réalisation dans la vie consiste à faire fonctionner parfaitement sa propre structure. C’est la plus grande réussite de ma carrière.

« En affaires, vous êtes heureux de signer des contrats, puis vous gagnez une course, puis un championnat, puis une autre course, c’est une formule. L'exemple que j'ai donné n'est pas une formule, c'est la vie. »